On socialism


Jean-Francois Millet, Harvesters Resting

By Gregory Nersesyan

[Editors’ note: The author’s original, in Russian, is below.]

In my many travels to the US and later, after moving here, I was somewhat surprised to discover that “socialism” was, in fact, considered a dirty word in America. That for many Americans a socialist is as awful a monster as German Nazis were for the people of the USSR, if not worse. The reason this came as a surprise was the fact that US’s most trusted and most successful partners such as Canada, the UK, Germany, etc. were all, in fact, socialist countries.

Still, there was nothing surprising about it. Most of the locals, and as it happens the majority of newcomers from the former USSR, had zero knowledge of socialism, its European, American or even Soviet versions, and, in my humble opinion, would often confuse The Union of Soviet Socialist Republics with socialism. Yes, socialism was very much present in the name of the country but that’s where it pretty much ended.

In reality, socialism and the Soviet Union were as far apart as day and night. Certain benefits like free education and free clinics, as well as the so-called elections to a quasi parliament (The Supreme Soviet) could never seriously be considered grounds for branding that horrible society as socialist or democratic. It was a rigid dictatorship serving the interests of a small group of party elites and the ideology of a militaristic economy where there was no room for a human being’s basic needs.

It seems to me that one of the reasons for this misconception was a cliché, firmly imprinted in the brains of the Soviets, that declared the following sequence of socio-economic formations: Slavery, Feudalism, Capitalism, Socialism and Communism. The problem, however, is that socialism is not a socioeconomic formation, but, in fact, the same good old capitalism – the most efficient method of manufacturing goods and services known to man, with a slightly different set of priorities when compared to primitive capitalism: buy/produce cheaply, sell at an exaggerated price and to hell with the rest. First and foremost, these “other” priorities address the individual human being’s issues such as their various rights, including healthcare and education, social safety nets, welfare, etc. Instead of constantly feeding the military-industrial complex whilst the people only get scraps now and then. You may have enough left to offer them free clinics of dubious quality, but that’s about as much as they can count on.

The other important cause of anti-socialism attitudes is TV propaganda that was and is rampant not only in the USSR and today’s Russia but also in these United States where it has been purposefully deceiving people by telling them that socialists are the same commies who want to communize wives, rob the rich of their wealth and give it to the poor, the same lazy, godless creatures with no morals and – horror of all horrors – no religious values. The fact that for most people in the US atheism is as unacceptable as socialism, only makes such propaganda and other types of BS more efficient.

People happily believe propaganda and refuse to acknowledge that even as we speak almost half of Americans are already enjoying many of the accomplishments of what I call “capitalist socialism”. Just look at our members of Congress, Reps and Senators alike, with their free medical insurance, job security and privileges. Look at our civil servants, the military, the police – after 20 years of military or police service you get a decent pension, medical insurance for yourself and your family, and education opportunities. Look at free or almost cost-free Medicaid a considerable portion of pensioners receive.

Most of the new and not so new immigrants from the former USSR obtained refugee status not only for themselves but also for their elderly parents who would, in turn, receive free or heavily subsidized housing, food stamps, medical insurance, pensions and other privileges – not having worked a single day in the American economy.  And they don’t seem to be in any hurry to let go of these privileges even after having lived in the US for 30 or more years. And yet these are all classically socialist privileges! They did not have to work their butts off or slave away in the mines and factories of the world’s most powerful industrial giant to get them either.

For some reason, these same immigrants enjoying all of the privileges mentioned above are aggressively opposed to any raises of the minimum wage for other fellow immigrants, which, if I am not mistaken, averages $7-8 an hour or less. An eight-hour work day at this rate even without days off will only fetch about $1,800 max. Nobody can or should exist on this meager wage. Certainly not if there is at least one child in the household. So they do, in fact, have to work without days off by getting a second job to meet the challenging magical goal of $1,800 a month.

It all comes down to what a country chooses to invest its enormous resources in: in military stunts such as the one in Iraq and Afghanistan that cost the US a few trillion dollars or in creating decently paid jobs, affordable and available education and healthcare for ALL! At a fraction of the above cost.

And the socialism the US fears so much has been faring with a good amount of success, in many cases for centuries, in such countries as the UK, Canada, Sweden, Denmark, Norway, Holland, France, Germany and other quite nice places. Like, for example, Finland, Russia’s neighbor and home to many of our former compatriots, a country most American and Russian-speaking critics of socialism have never even visited. But they don’t need to because they KNOW – Socialism is Bad!

The aforementioned countries ruled mostly by Social Democrats, Christian Democrats and other Democratic parties not only advocate free education and healthcare for All – a glaring red flag of the feared progressive and liberal agenda – but also somehow manage to maintain and advance independent courts, a parliamentary system of democracy (Iceland, for instance, has had one for the past 13 centuries!), support free press, freedom of entrepreneurship, sanctity of private property and life, and many other “things” that are ordinarily associated with capitalism.

The reason for this lies simply in the fact that Europe started its journey towards socialist capitalism a little bit earlier than America (Magna Carta –early 13th century). Even as early as in the 1760s several factory owners in England and Scotland introduced 8-hour work days, paid leaves, free education for the children of their workers, and built hospitals for those workers and their families! The 1760s! (For references see the UNESCO list of European heritage).

I personally see this fear of a socially oriented state as a cognitive dissonance: we are happy to be the recipients of the privileges I’ve mentioned but otherwise we hate them. What if somebody other than us begins to enjoy them? We can’t have that!

Текст Григория Нерсесяна

Одно из неожиданных впечатлений от поездок в Америку и позднее проживания в США – это то, что слово «социализм» , как правило, является весьма ругательным, и люди, которые придерживаются социалистических взглядов, для многих американцев ничуть не лучше, если не хуже, скажем, германских фашистов для жителей бывшего СССР. Неожиданным потому, что почти все самые важные и самые успешные партнеры США как раз и являются социалистическими странами: Канада, Великобритания, Германия и тп.

Удивляться, впрочем, было особенно нечему, поскольку большинство местных жителей и, как оказалось, многие приехавшие из республик бывшего СССР либо практически ничего не знали о социализме, европейском, американском и даже советском, либо, на мой взгляд, ошибочно путали социализм с СССР. В названии страны социализм присутствовал, но, как говорится, на заборе тоже написано….

В Советском Союзе, к сожалению, не было по большому счету никакого социализма. Были некоторые признаки социализма (бесплатное образование, поликлиники и больницы) как, впрочем, и демократии (выборы, например, парламент в виде Верховного Совета), но этих некоторых признаков было совершенно недостаточно, чтобы называть это весьма страшное общество социалистическим или демократическим. Была диктатура, служившая интересам небольшой группы партийцев и идеологии милитаризированной экономики, где потребностям человека не было места.

Как мне кажется, одной из причин была вдолбленная в мозги трудящихся цепочка так называемых общественно-экономических формаций: рабовладельческий строй, феодализм, капитализм, социализм, коммунизм. Однако дело в том, что социализм – никакая не ОЭФ, а все тот же капитализм, как наиболее эффективный известный человечеству способ производства товаров и услуг, но имеющий иные, нежели примитивный капитализм (произвел-купил дешево, продал дорого, а там хоть трава не расти) приоритеты. Приоритеты, прежде всего обращенные к человеческой личности, ее правам, благосостоянию, социальной защищенности и тп. А не сначала танки, самолеты, ракеты, а потом, что останется, возможно, и на подачки человекам. Хватит на бесплатные поликлиники (зачастую сомнительного качества) – хорошо, а на большее, как поется в песне, ты не рассчитывай.

Другая очень важная причина – телевизионная пропаганда, прекрасно работающая не только в СССР и в современной России, но и в США, где она внушала и внушает всем, что социалисты – это коммунисты, которые хотят обобществить жен, отнять деньги у богатых и отдать эти деньги бедным, это безбожники, не имеющие моральных ценностей (а в США атеизм практически равен социализму по степени неприемлемости для большинства граждан, что только усиливает эффективность такой пропаганды) и прочую галиматью.

Пропаганде верят и очень многие активно не хотят замечать, что в США почти половина населения уже по факту пользуется многими достижениями капиталистического социализма: сенаторы и конгрессмены с их бесплатными страховками и льготами, государственные служащие, военные, полиция и тп (20 лет службы и солидная пенсия и медицинская страховка для них и членов семей), бесплатные или почти бесплатные страховки для значительной части пенсионеров (Медикэр).

Большинство приехавших в Америку из бывшего СССР получали статус беженцев для себя, своих стариков (не проработавших в США ни одного дня!) и получали бесплатное или сильно субсидируемое жилье, продовольственные талоны, медицинские страховки, пенсии и прочие блага, от которых почему-то никто не хочет отказываться, даже прожив в США по 30 лет, хотя они вполне социалистические! Ведь не заработали же они все эти льготы сами, гробя свое здоровье в шахтах и на заводах и фабриках могучей промышленной державы!

При этом активно выступают против повышения минимальной зарплаты, которая в среднем составляет 7-8 долларов в час. При 8-ми часовом рабочем дне даже без выходных в месяц это даст только 1,800 долларов, на которые жить Нельзя! Особенно если есть ребенок… Так ведь и получается без выходных, поскольку надо искать еще одну работу, чтобы выйти на $1,800 …

Просто речь идет о том, куда лучше инвестировать колоссальные богатства страны: в военные авантюры подобные Ираку или Афганистану, стоившие всего-то несколько триллионов, или в создание достойно оплачиваемых рабочих мест, обеспечение доступного образования и здравоохранения для всех, которые стоят несравнимо меньше!

Социализм, которого многие боятся как огня, вполне себе успешно существовал, иногда с незапамятных времен, в Англии, Канаде, Швеции, Норвегии, Дании, Голландии, Франции, Германии и других весьма приятных местах, например, у наших бывших соотечественников и ныне соседей РФ в Финляндии, где, к сожалению, ни большинство американцев, ни подавляющее большинство русскоязычных никогда не были. Но точно знают, что социализм – это ужасно!

В этих странах, где у власти по большей части находились и находятся социал-демократические, христианско-демократические и прочие демократические партии, помимо бесплатного образования и здравоохранения (для всех!) – этих пугающих признаков либерально-социалистических программ, есть и независимый суд, и парламент (в Исландии, например, уже 13 веков!), и свободная пресса, и свобода предпринимательства, и святость частной собственности, и неприкосновенность жилища и частной жизни и многое другое, что многие относят к преимуществам капитализма. Просто Европа прошла свой путь к ”капиталистическому социализму” намного раньше Америки (Магна Карта – Великая Хартия вольностей – начало 13-го века!). В середине 18-го века на нескольких мануфактурах в Англии и Шотландии владельцы вводили восьмичасовой рабочий день, отпуска, бесплатное образование для детей работников и строили больницы для рабочих! 1760-е годы! И эти фабрики существуют и до сих пор (см. Списки объектов исторического наследия Европы ЮНЕСКО).

Боязнь социального государства – скорее когнитивный диссонанс: пользоваться любим, а так нет! А вдруг еще кому-нибудь обломятся такие же блага, как нам?! Не допустим!



One comment

  1. A very interesting and thoughtful essay. I agree, we, the Ex-Soviets, have a knee-jerk reaction when we hear the very word “socialism”. We must leave behind our prejudices which originated in our mislabeled, colored by Soviet propaganda past experiences, and try to be thoughtful and open-minded.


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s